Psychologie-promovendus wint Education Hackathon 2017

4 december 2017

David Maij, promovendus Sociale Psychologie aan de Universiteit van Amsterdam, heeft afgelopen weekend de Education Hackathon 2017 gewonnen. Tijdens het 30 uur durende nonstop-evenement aan de Nijmeegse Radboud Universiteit ontwikkelde Maij samen met zijn team een applicatie die goede leergewoonten bij scholieren en studenten bevordert, en ervoor zorgt dat ze minder worden afgeleid door bijvoorbeeld social media.

‘Ik speelde al een tijd met het idee om een dergelijke applicatie te ontwikkelen’’, vertelt Maij. ‘Het is namelijk een steeds groter probleem dat jongeren worden afgeleid tijdens het maken van huiswerk, met name door hun telefoon en de social media daarop. De Hackathon leek mij een uitgelezen mogelijkheid om mijn ideeën daadwerkelijk in een app om te zetten. In 30 uur – en hooguit 2 uurtjes slaap – hebben we een basisversie ontwikkeld.’

Pubers kunnen niet zo ver vooruitdenken

Het is de zoveelste app, geeft hij toe, maar op het gros van de apps die zich richten op gedragsverandering is heel wat af te dingen, weet hij. ‘Of het nu gaat om apps op het gebied van afvallen, stoppen met roken of huiswerk maken, ze gaan vaak lijnrecht in tegen de wetten van de gedragspsychologie. De apps vragen meestal om het vaststellen van langetermijndoelen in plaats van concrete gedragsdoelen. Daarnaast is de prefrontale cortex bij pubers onvoldoende ontwikkeld, waardoor ze meer hulp nodig hebben bij plannen. En hop, daar pakken ze alweer hun telefoon voor Snapchat of Instagram.’

De selfie staat centraal

De app van Maij is gebaseerd op wetenschappelijke inzichten en zorgt voor goede leergewoonten, meet gedrag in plaats van cijfers, helpt scholieren om zelf te leren reflecteren en waarschuwt docenten wanneer het even niet lekker gaat. Leerlingen kunnen haalbare kortetermijndoelen stellen zoals: na het avondeten besteed ik drie kwartier aan het leren voor het tentamen Frans. Aan deze doelen hangt een beloning vast, waarbij de populaire selfie centraal staat. ‘Social media bieden een snelle beloning, en dus is het aan ons om de beloning van huiswerk maken dichterbij te halen. De beloning in de app bestaat uit de mogelijkheid om een selfie bij het behalen van een doel elke keer te kunnen aanpassen – bijvoorbeeld door je eigen foto te transformeren in een emoticon of South Park-karakter. Hopelijk helpt die korte termijn beloning voor het maken van huiswerk dat uitstelgedrag wordt verminderd. Onbenullig? Dit werkt ook al jaren zeer motiverend in immens populaire games en applicaties zoals World of Warcraft en Snapchat.’

Leraren kijken mee

Natuurlijk kunnen leerlingen sjoemelen met het beloningssysteem, realiseert de promovendus zich. ‘Om een beloning te krijgen, moet je simpelweg aanklikken dat je je doel hebt behaald. Maar leerlingen moeten ook een aantal andere gedragingen invullen, dus ook al zijn ze oneerlijk, leren ze toch te reflecteren op hun gedrag.’ Maij wijst erop dat verreweg de meeste leerlingen van goede wil zijn en dat mensen vaak slechts een beetje liegen. ‘Verder kunnen leraren meekijken. Wanneer een leerling aangeeft uren lang geleerd te hebben en toch een onvoldoende haalt, volgt altijd een gesprek. Dan is óf het niveau te hoog, óf de leerling liegt over zijn inspanningen.’ We kunnen dus eindelijk inzage krijgen in het ‘waarom’ achter de cijfers. Na zijn promotie, dit voorjaar, gaat Maij de app verder uitwerken met zijn bedrijf Neuro Habits. ‘Dat kan zeker succesvol worden. Tijdens mijn workshops op scholen kwam ik er al achter dat dit een logische vervolgstap is in het onderwijs.’

Binnenkort neemt Maij zijn prijs in ontvangst: een scan van zijn eigen brein, waarvan vervolgens een 3D-print wordt gemaakt. ‘Veel leuker dan geld!’

Gepubliceerd door  Faculteit der Maatschappij- en Gedragswetenschappen